Madge est l’une des plus emblématiques artistes d’Art Brut Médiumnique . Sa manière consiste en un enchevêtrement vertigineux d'ornementations instinctives et proliférantes parsemé de visages féminins. Elle est morte en 1961 à Londres et son oeuvre reste un mystère.

Vous pouvez consulter ci-dessous une traduction d’un texte de Roger Cardinal qui retrace toute sa vie.

Madge Gill (1882-1961) était une représentante exceptionnelle d'art médiumnique et reste l'une des artistes les plus éminentes de l’art Outsider britannique. Elle est née dans l'East End de Londres, où elle a passé la plus grande partie de sa vie. Son certificat de naissance porte le nom Maude Ethel Eades à côté de celui de sa mère, Emma Eades. Il manque encore toute mention d'un père. Compte tenu de l'opprobre attachée ( à l'époque victorienne) à une naissance illégitime, Madge a passé sa petite enfance à l’écart du monde, élevée par sa mère et sa tante Carrie, sous l'œil strict de son grand-père. Il y eut un moment où la famille a décidé qu'il ne pouvait plus faire face à cet enfant gênant, et, même si sa mère était encore en vie, l’enfant de neuf ans ont été placée à l'orphelinat de Dr Barnardo au Barkingside. Cinq ans plus tard, elle a été transportée par bateau au Canada avec des centaines d'autres jeunes, bénéficiaires d'un régime du travail des enfants à grande échelle conçu par l'orphelinat pour offrir aux jeunes un nouveau départ dans le Nouveau Monde. L'adolescente Madge est devenu domestique et baby-sitter dans plusieurs fermes de l'Ontario. Les dossiers indiquent qu’il était commun pour ces jeunes immigrés d’être maltraités, et il y a peu de doute que Madge nourrit un désir fervent de retourner en Angleterre. À l'âge de dix-huit ans, elle a réussi à re-traverser l'Atlantique et, une fois de retour à Londres, a trouvé du travail comme infirmière à l'hôpital de la Croix-Whipps, Leytonstone. Pendant quelques temps, elle vécu avec sa tante Kate, qui lui a présenté le spiritisme et les pratiques médiumniques. En 1907, Madge Gill a épousé Tom, le fils de Kate et donc son cousin. Le mariage a mal tourné, et la relation est devenu désagréable. En six ans, Madge a donné naissance à trois fils, Laurie, Reggie et Bob; le second garçon est mort dans la pandémie de grippe de 1918. Un an plus tard, Madge a donné naissance pour la dernière fois, mais sa fille tant désirée était mort-né, son corps parfait mais elle était  défigurée sur un côté. (Il n'y a aucune trace de ne importe quel nom est donné à cet enfant.) Madge elle-même a frôlé la mort, et une longue maladie subséquente a entraîné la perte de son œil gauche, qui a été remplacé par un oeil de verre.

Ce fût quelques semaines après sa rémission, le 3 Mars 1920, que Madge Gill a été possédée pour la première fois par Myrninerest, son esprit guide. Madge avait maintenant trente-huit ans, et son contact avec ce fantôme va perdurer pendant le reste de sa vie. Dans son texte de 1926 Les sphères de Myrninerest, sa fille Laurie témoigne de la première expérience de transe et d’état délirant de sa mère , qu’elle a trouvé écrasante et effrayante. Cet état provoque toute une gamme de modes créatifs à ce moment-là: le dessin, l'écriture, le tricot au crochet, le tissage, jouer du piano. Tout cela a eu lieu sous les auspices de Myrninerest, dont la signature se produit régulièrement sur les dessins. En 1922, Madge a subi un traitement dans une clinique pour les maladies des femmes à Hove, sur la côte sud. Tandis que là, elle confie un paquet de dessins à une femme médecin, qui les a amenés à la connaissance de la Société pour la Recherche Psychique à Londres. Un document dans ses archives consigne l'expertise d'un agent de recherche, qui a jugé les dessins «plus d'une source d'inspiration que d'un type automatique".

Les vicissitudes de Madge Gill étaient loin d'être terminée. Les relations avec son mari s’étaient détériorées depuis quelque temps, et il avait commencé à chercher la compagnie de femmes en dehors du foyer. Jeune, Bob avait été blessé dans un accident de moto et est resté invalide pendant deux ans: sa mère a consacré des nuits entières à s’asseoir à son chevet, généralement à dessiner ou à écrire. En 1932, Tom a été hospitalisé pour un cancer. C’était cette même année, à l'âge de cinquante ans, que Madge a participé pour la première fois à une exposition annuelle d'art par des amateurs d’East End, montés par la Whitechapel Gallery. Elle a montré la réincarnation, un rouleau de calicot densément travaillé avec des encres de couleur, ce qui a attiré la presse nationale. Après la mort de Tom en 1933, Madge a continué à vivre avec ses fils, tous trois liés par une profonde affection mutuelle. Jusqu'à sa mort en 1948, son frère-frère Bert Gill a également logé dans la même maison; il était un fervent adepte de l'astrologie.

Depuis les années 1930, Madge Gill jouissait d'une réputation en tant que médium dans son quartier Upton Park. Elle aurait organisé des séances à son domicile, l’élaboré des horoscopes et offert des prophéties spontanées. On ne sait pas pour combien de temps elle a mené des séances, mais il semble probable qu’elle ait arrêtée après quelques années. Ce qu’elle a poursuivie sans relâche c’est sa production artistique. Alors qu'elle faisait encore des coussins couverts de décors, des couettes et des robes, son principal médium est devenu le dessin à l’encre, exécuté sur des cartes postales, des feuilles de papier ou de carton, et de longs rouleaux de tissu de calicot non traitée. Les improvisations frénétiques de Gill ont une qualité quasi hallucinatoire, chaque surface étant remplis avec des motifs en damier qui suggèrent des espaces vertigineux, quasi-architecturaux. Affleurant sur ces motifs, des visages pâles de désincarnées et de femmes anonymes, esquissé superficiellement, mais avec une préoccupation évidente pour la beauté, et avec des expressions effarouchés. Il est tentant de les interpréter par rapport à la biographie de Gill: sont-ils une allusion à sa fille perdue, à ses tantes bien-aimés, ou à un idéal féminin? Sont-ils des auto-portraits, ou plutôt des tentatives de stabiliser son être fragile, comme à travers des instantanés fugaces? Une autre lecture renvoi ces visages au Myrninerest, envisagées comme un alter égo de l’artiste, à l'abri des traumatismes de la vie réelle.

L'oeuvre de Gill est marquée par la persévérance inébranlable. En une seule soirée, elle était capable de créer une douzaine ou plus de cartes postales, les datant consciencieusement et ajoutant la signature familière de Myrninerest. Pour l'aider à travailler les rouleaux de calicot, Laurie à mis en place un mécanisme qui a permis aux zones non traitées d'être exposés section par section, selon l’avancement du travail. Madge a été forcé de se tenir debout pendant des heures, aux prises avec des problèmes techniques tels que la surface abimée et la tendance pour l'encre ruisseler vers le bas de la plume levée. Impossible de voir les rouleaux complets à l'intérieur de la maison, elle obtiendrait de ses fils de les dérouler dans le jardin. En 1939, elle expose un à la Whitechapel Gallery qui, avec près de quarante mètres de large, était probablement sa plus grande réalisation : il occupait un mur de la galerie entière. Elle a continué à exposer chaque année à la Whitechapel jusqu'à 1947. On dit qu’elle a une fois refusé l'offre d’une exposition dans une galerie illustre du West End, expliquant que ses travaux ne pouvaient être vendus, car ils appartenaient tous à Myrninerest. Les sceptiques ont interprété cette référence surnaturelle comme un alibi commode, une façon de détourner l'attention d'une démarche compulsive qu’elle ne pouvait pas contrôler, mais qui reste indispensable à sa vie. Au fil des ans, Gill se sépara rarement de ses images, de sorte que sa production est resté en grande partie intact, amassé dans le grenier de sa maison East Ham.

Ceci a fait que pendant quarante ans, Madge Gill a maintenu le profil de l'artiste Outsider classique, qui poursuit une carrière fertile et obstinée, avec pratiquement pas de public et sans idée de vendre son travail. En 1950, son fils Bob est mort; elle avait une fois prophétisé qu'elle devait lui survivre. Désormais elle vivrait seul avec Laurie, toujours fidèle supporter de son art. Elle travaille maintenant sur de grandes feuilles de carte, en les remplissant par lots de cent. Elle a confié une fois à un ami cher, un journaliste appelé Louise Morgan, que chaque visage qu’elle a dessiné avait une signification, mais n’en dira pas plus sur le sujet. Une lettre révèle que la création artistique est devenu un lourd fardeau : «Chère Louise, j’aimerais pouvoir être normale ". Une autre lettre parle avec admiration de la peintre naïve américaine Grandma Moses.

Lors de sa dernière décennie, Gill souffrait de plusieurs maux, et est devenu égocentrique et acariâtre. Finalement, elle est difficilement sortie de la maison, surveillée par la fidèle Laurie. Elle a fini par travailler toute la nuit dans sa chambre, gardant son bon oeil sur ses images et de succombant à une auto-hypnose séduisante qui l'éloigne de la réalité. Certains voisins ont parlé de son regard inquiétant, de ses remarques excentriques, de son comportement apparemment dérangé ou de son ivresse. En 1961, dans sa sombre maison victorienne sur Plashet Grove, avec son mobilier solide, et ses tapis maison, Madge Gill pousse son dernier soupir, dix jours après ses soixante dix neuf ans. Une bonne partie de son œuvre passera dans le domaine public et atteindra le marché de l'art, à la bonne fortune de collectionneurs d'Art Brut comme Jean Dubuffet. Laurie Gill a fait un don formel du reste de son héritage aux autorités locales, avec pour résultat que plus de 200 pièces sont conservés aujourd'hui dans les archives municipales de Newham. En 1968, une rétrospective à la Galerie Grosvenor dans le West End signifiait que l'artiste a finalement reçu un honneur qu'elle avait refusé dans sa vie. Une sélection de son travail, y compris le magnifique calicot La Crucifixion de l'âme, a contribué au succès de l’exposition «Outsiders» de 1979 à la Hayward Gallery. Les œuvres de Madge Gill sont maintenant conservés dans plusieurs collections publiques, y compris La Collection de l’art Brut en Suisse, et la collection L’Aracine à Lille, France.

© Roger Cardinal

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